Facebook频遭专利诉讼的启示
2012-05-10 16:49:11   来源:科学时报   评论:0 点击:

  毕春丽 李梅

  专利制度设计的目的本是为了鼓励创新,或是作为企业开拓市场防身用的武器,但近些年,专利几乎演变成了一门生意,尤其是在IT界,企业家们总喜欢在特殊时期抛出专利武器攻击对手,以达到自己的商业目的。

  Facebook起源于美国大学校园,于2004年2月正式上线,截至2011年底,其月活跃用户量达到8.45亿人次,总营收达37亿美元。美国东部时间5月7日13时,Facebook正式在纽约开启了其首次公开募股(IPO)的路演程序,计划募资106亿美元。

  专利诉讼频发

  随着资金实力的不断强大和注册用户的不断增多,Facebook也越来越频繁地成为专利攻击的靶子。

  最近几年,Facebook已经遭遇了30多起专利诉讼,仅提出IPO申请前后,Facebook就成为了5件专利诉讼的靶子:3个来自于非实体企业,一个来自于Mitel,另一个则来自于雅虎。

  美国专利和商标局公布的数据显示,截至2011年12月,Facebook仅拥有56项授权专利和503项正在申请的专利,并且73%的专利申请是在近18个月内提出的。另外,在已授权的56项专利中,有39项是Facebook通过收购所得。换句话说,自2004年创立至今,Facebook自己所拥有的专利寥寥无几。专利数量的薄弱和专利防御能力有限使Facebook成为一些为了提高自己的知名度或趁机索要高额专利许可费的中小企业或专利流氓攻击的靶子。

  趁火打劫者

  对于计划上市的公司来说,提出IPO申请就意味着其必须努力展示出能够带来丰厚回报以及承受较低风险的能力,因此这些企业会极力避免出现影响公司创新形象的专利诉讼。如果避免不了,就希望通过和解速战速决,而这一想法却被一些公司所利用。

  比如2004年在谷歌进行IPO申请前,雅虎就通过专利诉讼为自己换取了相当多数量的谷歌股票。在此次Facebook提出IPO申请后,雅虎又故伎重演,在美国加利福尼亚州北部地区的联邦地方法院对Facebook提起专利侵权诉讼。据市场研究公司ConmScore的报告称,2011年第一季度,Facebook在广告市场占据了31.2%的市场份额,雅虎以10%的市场占有率位居第二。面对Facebook迅猛的发展态势,在付费搜索、展示广告和社交网络领域拥有关键专利的雅虎对Facebook展开专利围剿也在意料之中,只是雅虎选择围剿的时间点恰恰是在Facebook提出IPO申请之后,不能不说是思谋良久后的一招妙棋。

  或将面临更多专利威胁

  从Facebook现有的专利诉讼来看,除了雅虎外,诉讼对象多来自于中小企业和专利流氓,但随其逐步扩展自己商业发展的“边界”,Facebook或许还将面临其他老牌企业的专利威胁。

  如在数据和文件管理、信息存储方面,谷歌创建了一些数据库并公布了其在数据库领域取得的部分成果,包括Facebook在内的很多公司都使用了这些信息来创建自己的数据中心,而谷歌的很多专利都与关键的数据创新中心有关。谷歌和Facebook在搜索服务、数据中心、社交网络服务等方面已展开直接竞争,不排除谷歌以数据方面专利侵权来对Facebook提起诉讼以遏制其快速发展。

  甲骨文、IBM和微软等老牌企业,也花费了数十年时间申请了大量与文件管理和信息存储相关的技术专利,Facebook对这些技术相关的开源软件的免费使用同样存在着风险。一旦老牌企业决定使用这些专利武器,Facebook将面临巨大挑战。

  此外,一些著名的咨询公司如埃森哲在网络社交/电子商务专利领域拥有相当多的知识产权,根据美国专利和商标局公布的数据,埃森哲拥有2700多个专利组合,在电子商务相关的专利中,其数量已经超过eBay。随着Facebook与其他公司的专利战不断升温,不排除埃森哲、高盛等咨询公司也会加入其中。

  防御潜在攻击

  面对自己专利短板带来的威胁,Facebook并非坐以待毙,而是积极在关键技术领域如社交网络服务、搜索服务、地理位置服务、云计算等方面展开专利布局,通过专利质上的优势来防御潜在的专利攻击。

  如在社交网络服务方面,Facebook获得News Feed技术专利,此项专利包括了广泛运用于社交网络业界的多项技术;在搜索服务方面,Facebook获得一项名为“依据某社交网站一定群体的用户点击频率进行搜索结果排名”的专利,谷歌等搜索服务商也希望将基于点击次数的分析添加到搜索引擎排名算法中,因此Facebook获得这项技术将给搜索行业带来影响;在地理位置服务方面,Facebook获得了LBS核心专利,这将对其他地理位置服务商形成威胁;在云计算方面,Facebook积极取得在照片存储、后台日志分析、智能推荐等方面的专利。

  除了积极研发申请专利之外,Facebook还通过收购起诉者或者老牌企业的一些专利来避免自己面临的专利威胁,并迅速扩充自己的专利弹药库。如Walker Digital公司在2010年至2011年间,向Facebook提起了三次专利侵权诉讼,2011年7月,Facebook收购获得Walker Digital、LLC公司的7项专利。此外,Facebook还从IBM、惠普、英国电信等公司购买了多项专利,专利覆盖范围涉及软件、网络工程等诸多领域。

  同时,除了专利以外,Facebook还未雨绸缪,虽仍未进入中国,但已开始着手抢注中文商标。据中国国家工商总局的官方信息显示,Facebook在中国境内申请注册的各类商标规模高达60余个,包括“FACEBOOK”、“菲思布克”、“脸谱”等,而且Facebook也已经展开了对其域名的早期注册,以防万一。

  可以看出,专利已不仅仅是一个企业技术实力和创新能力的象征,已逐渐成为被企业灵活运用的竞争武器,专利布局处于短板的企业将会不断面临来自竞争对手和专利流氓的专利攻击。Facebook创新型商业模式给SNS产业带来变革和发展动力的同时,其不断遭遇的专利诉讼也给我国互联网企业的发展敲响警钟。或许当我们在旁学习Facebook的商业模式时,更应该学习其应对之道,正所谓“亡羊补牢,未为迟也”。

  (作者系工信部电信研究院研究人员)  作者:毕春丽 李梅

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